The Sandman kể về Dream of the Endless & những cuộc phiêu lưu của vị thần của những giấc mơ này.
Hẳn có lẽ bất cứ độc giả comics nào khi muốn tìm hiểu về những series đã đạt đến tầm kinh điển của nền công nghiệp truyện tranh đều không thể bỏ qua The Sandman - bộ truyện xoay quanh Dream (còn có tên gọi khác là Sandman, Morpheus, King of Dreams, Prince of Stories hay Lord Shaper), vị thần cai quản cõi mộng. Không chỉ là câu chuyện kể về Dream, tác giả Neil Gaiman còn dẫn dắt bạn đọc tới những cuộc phiêu lưu của Dream xuyên suốt chiều dài lịch sử của nhân loại cũng như hàng loạt các nhân vật trong văn hoá, tôn giáo như gia đình của Dream, The Endless, Lucifer, các thiên thần, nhà viết kịch, nhà văn William Shakespeare, Hoàng đế Augustus của Đế quốc La Mã hay nhà lãnh đạo của Cách mạng Pháp năm 1789 Maximilien de Robespierre...
Ngay từ khi còn nhỏ, Neil Gaiman đã sớm được tiếp cận với những bộ tiểu thuyết kinh điển mang màu sắc thần thoại như Biên niên sử Narnia của C. S. Lewis, hay J. R. R. Tolkien với Anh chàng Hobbit Chúa tể những chiếc nhẫn, Roger Zelazny với Chốn vĩnh hằngVị thần ánh sáng (cuốn tiểu thuyết tạo tiền đề cho dự án phim khoa học viễn tưởng không bao giờ được ra mắt mang tên Argo; theo dự định thì những concept art của bộ phim này sẽ do huyền thoại Jack Kirby đảm nhiệm, và trường quay sẽ được dựng cố định để trở thành một công viên giải trí sau khi bộ phim được ra mắt, nhưng cuối cùng thì dự án phim đã bị huỷ bỏ. Và những concept art của Jack đã vô tình trở thành tiền đề cho chiến dịch nhằm giải cứu 6 con tin người Mỹ ở Iran dưới sự giúp đỡ của một đoàn làm phim cải trang và sự dẫn đầu của điệp viên CIA Tony Mendez dưới một cái tên giả - phi vụ Argo).
Và trong sự nghiệp hơn ba mươi năm cầm bút, nhà văn được mệnh danh là “ngôi sao nhạc rock của dòng văn học kì ảo phương Tây” này thường xuyên đưa những chi tiết thần thoại trên khắp thế giới vào trong các tác phẩm giả tưởng của mình. Series phim truyền hình American Gods (Những vị thần nước Mĩ), được chuyển thể từ tiểu thuyết cùng tên của Neil Gaiman, lấy bối cảnh là một nơi mà nước Mỹ hiện đại xây lên hệ thống các vị thần trong huyền thoại, như là những nền văn hóa khác đã trải qua hết lịch sử. Trở ngại lớn nhất đối với những vị thần này là những vị thần mới đang hành động một cách khác so với họ, những thực thể vẫn đang sống xung quanh chúng ta, nhưng sức mạnh của họ đang yếu dần theo thời gian và họ đang dần bị loại người quên lãng... Trong tác phẩm này, nhân vật ông Wednesday chính là nhân dạng của thần Odin, vị thần của sự khôn ngoan hay nhân vật Low Key Lyesmith, nhân dạng của Loki, vị thần của sự bịp bợm trong thần thoại Bắc Âu; còn ông Nancy, chính là nhân dạng của Anansi là một vị thần bịp bợm và là vua của mọi chuyện kể trong thần thoại châu Phi. Một trong những tác phẩm dành cho thiếu nhi của ông, Odd and the Frost Giants (Odd và những người khổng lồ xứ băng giá), cũng kể về một cậu bé người Na Uy bất ngờ gặp một chú cáo, một con đại bàng và một con gấu - những hình hài của các vị thần Loki, Odin và Thor trong lốt các loài vật. Và The Sandman cũng không phải một ngoại lệ. Neil Gaiman đã lồng ghép một cách khéo léo những hình ảnh của các vị thần trong những nhân vật chính của bộ truyện tranh đặc sắc này.
Hai nhân vật Wednesday & Nancy là nhân dạng của các vị thần Odin trong thần thoại Bắc Âu & Anansi trong những truyền thuyết châu Phi.
Đầu tiên là bảy anh chị em trong gia đình Endless: Destiny (Định Mệnh), Death (Cái Chết), Dream (Mơ Mộng), Destruction (Tàn Phá), Desire (Khát Vọng), Despair (Tuyệt Vọng), và Delirium (Cuồng Nhiệt). Trong bộ truyện tranh The Sandman, bảy anh chị em là bảy thực thể vũ trụ có những khả năng dựa theo tên gọi của chính mình. Và không chỉ là những thực thể được tạo ra một cách vô tình, gia đình Endless hình ảnh của những vị thần trong thần thoại Hy Lạp, hay thậm chí là cả những vị thần trong tư tưởng triết học tôn giáo của Ấn Độ.
Bảy anh chị em trong gia đình Endless, theo chiều kim đồng hồ: Dream, Destruction, Desire, Derilium, Despair, Death, Destiny.
Người anh cả Destiny, đại diện của định mệnh, có nét tương đồng với Varuna - vị thần cai quản duy trì trật tự vận hành của vũ trụ theo Ấn Độ giáo.
Destiny & Varuna.
Người chị cả, Death, đại diện của cái chết, thực thể xuất hiện trong giờ phút lâm chung của mỗi con người, là người có nét tương đồng với người lái đò Charon, người đưa tiễn những linh hồn đã khuất qua con sông Styx - nơi tạo nên ranh giới giữa trần gian và âm phủ trong thần thoại Hy Lạp, hơn là Hades, vị thần cai quản địa ngục.
Death & Charon.
Nếu như trong The Sandman, Dream được miêu tả như một thanh niên trẻ ưa diện áo thun quần bò, ngoại hình của anh được lấy cảm hứng từ chính tác giả Neil Gaiman và trưởng nhóm của ban nhạc The Cure, Robert Smith cùng nam ca sĩ, nhạc sĩ Peter Murphy, giọng ca chính của ban nhạc rock Bauhaus, điều này khiến Dream giống như một rocker trong bất cứ ban nhạc rock nào của những năm trong suốt thập niên 80-90 của thế kỉ trước; còn Death mang ngoại hình của một cô gái vui tính, thân thiện, có chút nhí nhảnh mà bạn cũng có thể gặp ở bất kì đại nhạc hội rock gothic nào trong cùng khoảng thời gian đó. Còn trong văn hoá nhiều nước châu Âu, Sandman được miêu tả như một vị thần nhân từ rắc cát vào mắt khi ngủ để mang những giấc mơ đẹp tới cho trẻ em. Trong câu chuyện cổ tích Thần ru ngủ (Ole Lukøje), nhà văn Đan Mạch Hans Christian Andersen đã miêu tả Thần ru ngủ như sau: Thần mặc một chiếc áo lụa rất đẹp, trông không rõ là màu gì, vì áo đổi màu tuỳ từng lúc: xanh biếc, đỏ thẫm, hoặc xanh nhạt. Mỗi tay Thần cắp một cái ô. Phía trong của một trong hai cái ô đó vẽ nhiều hình tuyệt đẹp, ấy là cái Thần che cho trẻ con ngoan để các em mơ thấy những chuyện thật thú vị. Còn trên chiếc ô kia chẳng vẽ gì cả, dùng cho những đứa trẻ hư, giấc ngủ của chúng sẽ nặng nề. Điều đặc biệt là trong câu chuyện này, Thần ru ngủ có người anh trai là Thần chết; còn trong series The Sandman thì Death là người chị em thân nhất của Dream, vậy rất có thể là Neil Gaiman cũng đã tham khảo chi tiết này trong câu chuyện cổ tích của Andersen. Ngoài ra, Dream còn có tên gọi khác là Morpheus, điều này gợi nhớ đến vị thần cai quản những giấc mơ trong thần thoại Hy Lạp.
Dream, "Ole Lukøje" & Morpheus.
Trong truyện, Dream còn có một người con trai là Orpheus, là con trai của chàng và nữ thần thi ca Calliope. Trong thần thoại Hy Lạp, Orpheus là người từng tìm đường xuống địa phủ, với cây đàn lia và tài năng âm nhạc của mình, chàng đã thuyết phục Hades, khiến thần động lòng thương và cho phép Eurydice, người vợ đã khuất của Orpheus trở về dương gian với điều kiện Orpheus phải giữ im lặng và không được ngoái lại nhìn người vợ đi đằng sau. Thoạt đầu Orpheus cũng làm theo lời dặn; nhưng khi họ đã đi được một thời gian lâu mà Orpheus không nghe thấy tiếng bước chân và hơi thở của nàng Eurydice, chàng đánh liều quay đầu lại, và rồi hình bóng của nàng Eurydice lùi thật nhanh về phía địa phủ rồi biến mất. Trong một hôm lễ hội rượu nho của thần Dionysus, chàng đã bị một lũ đàn bà say rượu đánh đến chết và bị chúng chặt đầu rồi quẳng xác xuống sông.
Orpheus & Eurydice.
Destruction, người em trai của Dream lại là đại diện của sự tàn phá, người có nét tương đồng với thần chiến tranh Ares, nam thần của các chiến binh và của những trận đánh khốc liệt.
Destruction & Ares.
Trong khi đó, cặp song sinh DesireDespair dường như có một diện mạo trái ngược nhau hoàn toàn. Trong khi Desire là người có một vẻ đẹp tuyệt hảo của cả nam và nữ, nhưng không bao giờ có một giới tính xác định. Không có một bức họa nào thể hiện được vẻ đẹp hoàn mĩ của Desire; tuy vậy, anh/cô ta luôn ham thích can dự vào chuyện riêng của những thành viên khác trong gia đình, đặc biệt là với Dream. Desire luôn biết trước được hậu quả của những trò đùa này nhưng anh/cô ta không quan tâm, và điều này nhiều lần làm Death và Dream không hài lòng. Tính cách của Desire gần giống với bản tính của Loki, một vị thần Bắc Âu đẹp trai nhưng lại ưa chọc phá người khác, nên đã gây nhiều phen sóng gió cho các vị thần. Loki cũng là một vị thần lưỡng tính. Hắn từng biến thành một cô ngựa cái để dụ Svaðilfari, con ngựa của tên khổng lồ từng đòi cưới nữ thần Freya và cả hai chạy vào rừng. Nhưng Loki gặp xui và không thể chạy thoát khỏi Svaðilfari, có mang với con ngựa đực, và đẻ ra con ngựa tám chân Sleipnir, sau này là con ngựa của thần Odin.
Desire & Loki.
Despair thì trái lại; cô có ngoại hình khá giống với Hel, nữ chúa cai quản địa ngục, con gái của Loki. Thần thoại Bắc Âu miêu tả Hel là một thực thể với "nửa thân trên là phụ nữ với đôi mắt lạnh lùng giống như người chết, nửa thân dưới thì lở loét ghê rợn đến nỗi ngay cả những vị thần cũng không dám nhìn vào mặt Hel, còn người bình thường mỗi khi nhìn thấy ả thì máu đông lại và chết ngay lập tức".
Despair & Hel.
Còn người em út Derilium và vị thần tình yêu trong thần thoại Hy Lạp Eros có những nét tính cách giống nhau đến hài hước. Họ đều là những vị thần trẻ tuổi nhất trong gia đình, và đều là những nhân vật có tính cách phóng túng, tinh nghịch, từng gây ra nhiều chuyện dở khóc dở cười không chỉ đối với gia đình, mà còn đối với những người xung quanh.
Derilium & Eros.
Ngoài ra, những gia nhân của Dream bên trong cõi mộng cũng được dựa theo những điển tích, điển cố trong tôn giáo và văn hóa từ nhiều vùng miền trên thế giới. Điển hình là một số nhân vật như CainAbel hay Fiddler’s Green, một địa danh trong thần thoại. Nhưng những nhân vật này và các vị thần trong thần thoại và các tôn giáo cổ đại trên thế giới sẽ được đề cập trong phần II của series bài viết này, Thần thánh, thực thể trong The Sandman.